El Salto Ángel, maravilla natural, la más alta del mundo

Enorme columna de agua, el más alto del mundo.

Enorme columna de agua, el más alto del mundo, con 979 m de altura (807 m de caída ininterrumpida). Ubicado en el Parque nacional Canaima, estado Bolívar, Venezuela. Espacio natural protegido y establecido Parque nacional en 1962, declarado Patrimonio de la Humanidad por la Unesco en 1994, con más de 30.000 km², hasta la frontera con Brasil.

El nombre Salto Ángel, fue sugerido por un venezolano en honor al aviador estadounidense Jimmie Ángel, que en 1937 corroboró la existencia y ubicación exacta de la cascada al sobrevolar en su avioneta y más tarde posarse en su cima, dándole repercusión mundial. Fue finalistas en la elección de las Siete maravillas naturales del mundo.

Es de las mayores atracciones turísticas de Venezuela, pero llegar a las cataratas no es un asunto simple, debido a que la zona se encuentra aislada por la espesa selva y tepuyes (formaciones rocosas), que hacen peligrosa la navegación aérea. Se puede visitar la región en avioneta desde Caracas o Ciudad Bolívar, para llegar a un campamento en Canaima. Algunos turistas prefieren llegar por medios más naturales, cruzando la selva por vías acuáticas hasta la base del salto. Las excursiones por tierra y agua se realizan desde el campamento Canaima y duran aproximadamente 13 horas y se hacen de junio a diciembre, cuando los ríos tienen mayor cause y la profundidad suficiente para soportar las curiaras de madera (canoas) utilizadas por los indígenas de etnia pemón. Durante la estación seca (de diciembre a marzo) hay menos caudal de agua, el escurridizo salto no puede ser visto en días nublados, por lo que los visitantes no tienen ninguna garantía de poder verlo en su plenitud.

Por la imponente pared de roca descarnada del tepuy Auyantepuy cae con un ensordecedor bramido y desaparece entre una densa bruma de agua pulverizada antes de alcanzar el río Churún. También figura como Salto del Ángel o Angel Falls en inglés. La cascada Salto Ángel es un capricho de la naturaleza lleno de ríos, selvas tropicales y 115 tepuys, mesetas rocosas elevadas de origen precámbrico, con bordes casi geométricos cincelados por la erosión durante millones de años. Los geólogos coinciden en datar este lugar como anterior a la irrupción de la vida sobre el planeta.

Esta maravilla de catarata siempre ha vivido envuelta de magia. Los indios pemones, nativos de la tierra compaginan sus tradiciones ancestrales con tareas como guías turísticos, la conocían antes del incidente aéreo de Jimmy Angel. La llamaron kerepakupai verá o kerepakupai merú, que significa “salto desde el lugar más profundo”, pero lo hicieron desde el terror. Porque el Auyantepuy, para ellos Montaña del Infierno, albergaba a los mawariton o “espíritus malignos”, y en especial a Tramán Chita, el ser supremo del mal. Pero la furia de esta catarata no se debe a ningún diablo sino a la fuerza del agua de las intensas lluvias tropicales que se concentran y descargan sobre el propio tepuy, por eso no hay río propiamente dicho, sino riachuelos improvisados que serpentean sobre la planicie hasta confluir en la ladera.

La lluvia que da vida al Salto Ángel puede también ser un estorbo para el viajero: a mayores precipitaciones, más presencia de nubes que imposibiliten la vista. En la época seca, el cielo suele estar raso aunque la catarata también cae más escuálida. La virulencia del torrente, unida a lo escarpado de las paredes del tepuy, dificulta el crecimiento de vida vegetal, así como las migraciones animales. De ahí que en la cima se hayan encontrado especies de flora y fauna endémica, como ciertas plantas carnívoras que solo habitan en las cimas de estas mesetas. Aunque la cascada Salto Ángel es la más famosa, a lo largo de todo el cortante del Auyantepuy manan magníficas caídas de agua como el Churún Merú que se precipitan al vacío rodeadas de enigmáticas nubes de vapor. Una imagen fascinante que inspiró la escenografía de la película Avatar, de James Cameron, o incluso la cima donde se posaba la casa con globos del filme de animación de Disney Up.